Σάσα Καούν – Ένας γεννημένος μαχητής

Αναπολώντας την ΤΣΣΚΑ προς τα τέλη της δεκαετίας του 2000’ και στις αρχές της δεκαετίας του 10’ έρχονται στη μνήμη μας συγκεκριμένοι παίκτες. Σαφώς ο Θοδωρής Παπαλουκάς, ο «γίγαντας» Ματίας Σμόντις, ο αρχηγός Βίτκορ Κριάπα, ο Τζ.Ρ. Χόλντεν αλλά και ένας Ρώσος αμερικανοθρεμένος σκληρός ψηλός, ο Σάσα Καούν. Ο Καούν μπορεί να μην ήταν ο μεγαλύτερος από τους σταρ αυτής της ομάδας αλλά αποτελούσε βασικό κομμάτι της ομάδας που επί των ημερών του έφτασε σε επτά Final 4 και τρεις τελικούς. Ωστόσο αυτά τα στατιστικά πολλές φορές αντιστρέφουν την κοινή γνώμη αφού από το 2008 έως το 2015, όταν και ο Καούν φόρεσε τη φανέλα της «ομάδας του στρατού» δεν κατέκτησαν ποτέ την Euroleague. Είτε ο Παναθηναϊκός είτε ο Ολυμπιακός είτε κάποιος άλλος θα σταματούσε την πορεία της… αρκούδας προς τον τίτλο φορώντας της με μεγαλοπρέπεια την ταμπέλα του loser.

Ο Σάσα Καούν κάθε άλλο παρά loser μπορεί να θεωρηθεί αφού εκτός από τον τίτλο του NBA με τους Cleveland Cavaliers, στο πλευρό του Λεμπρόν Τζέιμς όπου έπαιξε 25 παιχνίδια, κατέκτησε επίσης και ένα χάλκινο ολυμπιακό μετάλλιο για χάρη της Ρωσίας το 2012. Πέραν αυτών, όμως, έχει περάσει το δικό του μαρτύριο και τη δική του τραγωδία. Μια περιπέτεια που τον μεγάλωσε απότομα και νωρίς.

Το ημερολόγιο έγραφε 16 Ιανουαρίου 1998. Ο 13χρονος Σάσα σήκωσε το τηλέφωνο και άκουσε τη μητέρα του, Όλγα, να φωνάζει και να είναι σε κατάσταση υστερίας. Ο πατέρας του, Όλεγκ, βρίσκονταν ήταν νεκρός στο μικρό οικογενειακό τους γκαράζ λίγα οικοδομικά τετράγωνα μακριά από το σπίτι τους. Ο Όλεγκ Καούν πέθανε από δηλητηριώδη αέρια και αυτό δεν έμοιαζε να είναι τυχαίο. Ο πατέρας του, νεαρού τότε, Σάσα ήταν προγραμματιστής σε μία από τις μεγαλύτερες τράπεζες της Ρωσίας και για πολλούς θεωρούνταν ο κορυφαίος σε αυτό τον κλάδο. Η θέση του ήταν τόσο καίρια που διαχειρίζονταν όλους τους κωδικούς ασφαλείας της τράπεζας. Εκείνο το διάστημα ο Όλεγκ, όπως είχε εκμυστηρευτεί στη σύζυγό του, ήταν πολύ ανήσυχος καθώς είχαν γίνει πολλές προσπάθειες από χάκερς ώστε να μπουν στα συστήματα της τράπεζας για να κλέψουν μεγάλα χρηματικά ποσά. Τα τραπεζικά συστήματα στη Ρωσία τη δεκαετία του 90’ ήταν πολύ ασταθή και όπως φάνηκε ο Όλεγκ Καούν αποτελούσε ένα εμπόδιο για κάποιους και έπρεπε να βγει από τη μέση.

Αυτό το γεγονός άλλαξε τη ζωή του Σάσα ο οποίος ενηλικιώθηκε νωρίτερα από το φυσιολογικό. Πλέον, δεν έπαιζε ποδόσφαιρο με τους φίλους του μετά τα μαθήματά του αλλά πήγαινε για τα ψώνια του σπιτιού, βοηθούσε στο συγύρισμα και πολλές φορές μαγείρευε για τον εαυτό του και τη μητέρα του, η οποία δούλευε ασταμάτητα για να πληρώσει το σχολείο του γιού της. Με τον καιρό, όμως, όπως συχνά συμβαίνει στις μονογονεϊκές οικογένειες, ο Σάσα άρχισε να μην ενδιαφέρεται για τα μαθήματά του και οι σχολικές επιδόσεις του έπεφταν. Μέχρι που δέχτηκε ένα τηλεφώνημα από έναν φίλο του που μόλις είχε αποφοιτήσει από το High School Air Academy στη Φλώριντα. Οι άνθρωποι του σχολείου ήθελαν να μεγαλώσουν τη ρωσική κοινότητα της Air Academy και αυτό αποτέλεσε μια μεγάλη πρόκληση για τον νεαρό Σάσα.

Η μητέρα του δανείστηκε 2.000 δολάρια από τους γονείς της ώστε ο Σάσα να βγάλει Visa και να κλείσει αεροπορικά εισιτήρια και γνωρίζοντας λίγα μόνο αγγλικά ταξίδεψε στη Φλώριντα στα 16 του ώστε να τελειώσει το σχολείο. Όταν τον ρωτούσαν τί θέλει να κάνει στη ζωή του απαντούσε «θέλω να δουλέψω ως προγραμματιστής, όπως ο πατέρας μου, και να κάνω τη δική μου επιχείρηση». Παρόλα αυτά, όταν ο προπονητής της ομάδας μπάσκετ του σχολείου τον ξεχώρισε καθώς ήταν ένα πολύ ψηλό και δυνατό παιδί τον ρώτησε αν είχε σκεφτεί να παίξει επαγγελματικά μπάσκετ. Ο Σάσα Καούν δεν είχε παίξει ποτέ μέχρι τότε σε ομάδα μπάσκετ. Ο Τιερί Γκόπορο, ο προπονητής της ομάδας της Air Academy εντυπωσιάστηκε από τη σωματοδομή του νεαρού Ρώσου και αν και αδούλευτος έμοιαζε ανίκητος στη ζώνη των ψηλών στο παρκέ.

Ο Τζοε Ντόλεϊ, που ήταν βοηθός προπονητή στο Κάνσας, παρακολούθησε τον Καούν στην προπόνηση και έμεινε έκπληκτος από το πόσο πειθαρχημένος και δουλευταράς ήταν ο νεαρός. Ο Καούν ήταν από τους πιο περιζήτητους παίκτες στα Κολλέγια των ΗΠΑ αφού τελείωσε το High School. Τελικά, απέρριψε τις προτάσεις από το Duke και το Michigan State και έγινε μέλος του University of Kansas.

Δεν ήταν δύσκολο σε εκείνο το παιχνίδι του Kansas απέναντι στο Colorado να προσέξεις την καλοντυμένη ξανθιά κυρία στις θέσεις των συγγενών των αθλητών. Η Όλγα Καούν είχε ταξιδέψει στις ΗΠΑ για να δει το γιο της να παίζει μπάσκετ και τα δάκρια δεν μπορούσαν να κρυφτούν από τα μάτια της. «Ήταν λίγο άβολο να είμαι στο κολέγιο και να μένω με τη μητέρα μου και τον συμπαίκτη μου, Ματ Κλέινμαν, αλλά περάσαμε ωραία. Μας καθάριζε, μας μαγείρευε και την ξεναγήσαμε στην πόλη», είπε ο Σάσα για εκείνες τις μέρες που τον επισκέφτηκε η μητέρα του.

Μετά από τρία χρόνια στο University of Kansas ήρθε το ιδανικό φινάλε καθώς ο Καούν αναδείχθηκε πρωταθλητής στο NCAA το 2008 ενώ ταυτόχρονα αποφοίτησε με πτυχίο στον τομέα Computer Science, όπως επιθυμούσε, στον κλάδο του πατέρα του. Μπορεί να επιλέχθηκε στο ντραφτ του 2008 στο νούμερο 56 για λογαριασμό των SuperSonics αλλά η καριέρα του συνεχίστηκε στη Ρωσία όπου για επτά χρόνια ήταν βασικό μέλος της ΤΣΣΚΑ Μόσχας. Μπορεί να κατέκτησε 5 πρωταθλήματα Ρωσίας και μία φορά Κυπελλούχος Ρωσίας και μία φορά καλύτερο αμυντικός της VTB (2014) αλλά δεν κατέκτησε ποτέ το «Άγιο Δισκοπότηρο» της Euroleague.

Το Σεπτέμβριο του 2015 επέστρεψε στις ΗΠΑ για χάρη των Καβαλίερες και στο τέλος εκείνης της σεζόν κατέκτησε τον μεγαλύτερο συλλογικό τίτλο της καριέρας του. Οι Καβς έκαναν την ανεπανάληπτη επιστροφή στους τελικούς και ανέτρεψαν το εις βάρος τους 3-1 και με 3-4 νίκες εκθρόνισαν τους Γουόριορς του Κάρι και του Τόμσον. Ο Σάσα Καούν και ο Τομοφέι Μοζγκόφ έγιναν οι πρώτοι Ρώσοι που φόρεσαν το δαχτυλίδι του πρωταθλητή NBA.

Λίγες μέρες μετά ο Καούν δόθηκε ανταλλαγή στους Φιλαδέλφια 76ερς. Λίγες μέρες μετά, ωστόσο, ανακοίνωσε την απόσυρσή του από την ενεργό δράση. Το 2012, επιπλέον, είχε κατακτήσει το χάλκινο μετάλλιο στους Ολυμπιακούς Αγώνες του Λονδίνου βάζοντας στη συλλογή του ακόμα ένα υπέρλαμπρο μετάλλιο.

Ο Σάσα Καούν κουβάλησε από μικρός το δικό του «σταυρό», αντιμετώπισε τη σκληρή πραγματικότητα που κανένας δε θα ήθελε να αντιμετωπίσει στη ζωή του και μεγάλωσε νωρίς. Ωρίμασε και έφτασε στην κορυφή. Πλέον, μαζί με τη σύζυγό του Τέιλορ, πρώην αθλήτρια ποδοσφαίρου, μεγαλώνουν τα δύο παιδιά τους, ένα αγοράκι και ένα κοριτσάκι, στο Κολοράντο και προσφέρει στην οικογένειά του όλα όσα ο ίδιος δεν πρόλαβε να απολαύσει ως έφηβος.

Το κείμενο δημοσιεύτηκε στο περιοδικό Zone Press στο τεύχος 26 Μάιος 2021

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *